Weg vaccinatiekaart, hier is de onzichtbare tattoo

Amerikaanse onderzoekers hebben onzichtbare inkt ontwikkeld waarmee vaccinatiegegevens in de huid kunnen worden ingebracht. De technologie staat toe om aan te tonen of kinderen gevaccineerd zijn. 

Vaccins redden naar schatting jaarlijks zo’n 2 tot 3 miljoen mensenlevens en beschermen kinderen tegen besmettelijke ziektes zoals polio, mazelen en cholera. Toch zijn er elk jaar nog 1,5 miljoen sterfgevallen die met vaccinatie vermeden hadden kunnen worden. Net daarom is het volgens de World Health Organization (WHO) zo belangrijk om vaccinaties goed te documenteren. 

Vooral in ontwikkelingslanden schieten archiveringssystemen vaak tekort, waardoor onduidelijkheid ontstaat of kinderen al dan niet gevaccineerd zijn. Daarom ontwikkelden onderzoekers van het gereputeerde Massachusetts Institute of Technology (MIT) een nieuwe manier om dit probleem aan te pakken: de vaccinatiegegevens rechtstreeks in de huid opnemen. 

Onzichtbare tattoo

Samen met het vaccin, zouden kinderen kleine prikjes krijgen met fluorescerende microdeeltjes in een bepaald patroon. De ‘onzichtbare tattoo’ is niet te zien met het blote oog, maar wel met een speciale smartphonefilter en een app die infrarood licht op de huid schijnt.

‘In gebieden waar papieren vaccinatiekaarten vaak verloren gaan of helemaal niet bestaan, en elektronische databases ongehoord zijn, kan deze technologie de snelle en anonieme detectie van de vaccinatiegeschiedenis van patiënten mogelijk maken’, zei bioingenieur Kevin McHugh, die meewerkte aan het onderzoek. ‘Zo kunnen we verzekeren dat elk kind gevaccineerd is.’

Tot nu toe is de nieuwe technologie nog niet ingezet. Maar de onderzoekers ontdekten dat de inktpatronen negen maanden na injectie bij ratten nog steeds detecteerbaar waren. In menselijke huidmodellen bleven de patronen zelfs vijf jaar aanwezig – ook na blootstelling aan gesimuleerde zonnestralen.

Bill Gates

Het onderzoek kwam er op aanvraag van niemand minder dan Bill Gates, stichter en voorzitter van ’s werelds grootste softwarebedrijf Microsoft. Naast deze studie, steunt Gates ook andere wetenschappelijke projecten die de strijd aangaan tegen ziektes zoals polio en mazelen. 

Dat doet de Amerikaanse miljardair via The Bill and Melinda Gates Foundation waaraan hij een beduidend deel van zijn vermogen wegschenkt. De stichting wilt naar eigen zeggen onder meer de ongelijkheid in de gezondheidszorg verminderen, infectieziektes bestrijden en de belangrijkste oorzaken van kindersterfte in ontwikkelingslanden aanpakken.