scrollTop top
wildfires in Californië

Wat maakt de huidige grote bosbranden in Californië zo ongewoon?

En waarom wellicht de volgende weken erger op komst is

Bosbranden zijn niets nieuws voor Californiërs, en velen zijn de jongste jaren al gewend geraakt aan de hitte, rook en evacuaties die het fire season met zich meebrengt. Maar de branden die momenteel woeden, vallen op door hun schaal, timing, locaties en intensiteit, zelfs in het licht van de recente recordbrekende vuurseizoenen. En er is erger op komst de volgende weken.

De branden ontstonden vorige week door een enorme bliksemstorm boven vele delen van de staat, maar geconcentreerd in de San Francisco Bay Area.

Al bijna 600.000 hectare is in Californië door de vuurzee verteerd, oftewel een gebied zo groot als de provincies Antwerpen en Limburg samen

Bijna 12.000 blikseminslagen startten daar 367 nieuwe natuurbranden die tot nu toe zes levens hebben geëist en al aanzienlijk meer hectares in de as hebben gelegd dan in 2019. De branden hebben bijna duizend huizen en gebouwen verwoest en tienduizenden mensen gedwongen om te evacueren.

Maar ook elders in de Golden State woeden tientallen grote branden waardoor in iets minder dan een week bijna 600.000 hectare (of een gebied dat zo groot is als de provincies Antwerpen en Limburg samen) in Californië door de vuurzee is verteerd. Het zorgt voor een verstikkend tapijt van rook, roet en as boven Noord-Californië.

Het is niet alleen de grootte van de branden die zo zorgwekkend is, sommige branden bevinden zich in kustgebieden die niet vaak getroffen worden door wildfires, waardoor onder meer de iconische sequoia’s van de staat worden bedreigd.

wildfires in Californië

Hitte

De bosbranden zijn slechts een van de vele schrijnende rampen die Californië momenteel teisteren.

De staat gaat gebukt onder een recordbrekende hittegolf. De temperaturen in Death Valley stegen tot boven 54 graden Celsius. De hitte leidde tot black-outs omdat nutsbedrijven moeite hadden om aan de vraag naar koeling te voldoen.

Ondertussen woedt de COVID-19-pandemie in de hele staat, het aantal nieuwe gevallen is de afgelopen twee weken flink toegenomen, en dat maakt de al moeilijke taak om bosbranden te bestrijden nog ingewikkelder.

Het onweer rond de San Francisco Bay Area dat veel van de huidige branden in Californië veroorzaakte, was een zeldzame gebeurtenis. De laatste keer dat een bliksemstorm van zo’n allure voorviel, is al meer dan tien jaar geleden.

De bezorgdheid dat dit een uitzonderlijk slecht jaar qua natuurbranden zou worden, begon in februari op te duiken toen de staat uit een van de droogste winters ooit kwam. Die werd gevolgd door een abnormaal hete lente.

Het feit dat de bliksem deze branden heeft veroorzaakt, is ook opmerkelijk. De overgrote meerderheid van de bosbranden in Californië ontstaat normaal gezien door menselijk toedoen: al dan niet opzettelijke brandstichting, verwaarloosde kampvuren, enzovoort.

Maar de branden zouden niet zo erg zijn geweest, ware het niet ook vanwege de extreme hitte die de staat al weken aan het bakken is. Het is een grote, langdurige hittegolf die niet alleen wordt gekenmerkt door hete dagtemperaturen, maar ook recordwarme nachttemperaturen en een ongebruikelijke hoeveelheid vochtigheid; en het blijkt dat die verhoogde luchtvochtigheid een rol speelt in de reden waarom er op dit moment zoveel branden zijn.

Bliksem maar geen regen

De restanten van een tropische storm eerder deze maand in de oostelijke Stille Oceaan stuurde een pluim van vocht over Californië. Te midden van de verzengende hitte vormde die wolken die enorme hoeveelheden wind, onweer en bliksem veroorzaakten, maar voor heel weinig regen zorgden.

De luchtvochtigheid was hoog genoeg om onweersbuien te veroorzaken, maar niet hoog genoeg om aanzienlijke overstromingsregens te produceren die het brandrisico zouden verminderen.

wildfires in Californië

Een groot deel van de vegetatie in Californië was immers uitgedroogd en uiterst brandbaar. De bezorgdheid dat dit een uitzonderlijk slecht jaar qua natuurbranden zou worden, begon in februari op te duiken toen de staat uit een van de droogste winters ooit kwam. Die werd gevolgd door een abnormaal hete lente.

Er waren dit voorjaar een aantal ongewoon significante hittegolven in het vroege seizoen, zowel in het noorden als in het zuiden van Californië.

Wispelturiger

En Californië ervaart nu de gevolgen van klimaatverandering, die zich manifesteert in branden. Het weer in Californië wordt wispelturiger. De temperaturen stijgen ook, waardoor de bossen en graslanden van de staat nog meer uitdrogen.

De staat heeft al miljoenen dode bomen als gevolg van jarenlange droogte en ongedierte zoals dennenkevers. Meer hitte zou deze ecosystemen nog meer kunnen belasten.

Het is niet alleen hoe heet de hittegolven zijn; het is hoe warm het de rest van de tijd is, zeggen experten. Wat er echt toe doet, is de aanhoudende opwarming en uitdroging gedurende seizoenen en jaren.

Zelfs wanneer je al deze dingen in acht neemt, vallen sommige van de huidige branden in Californië op omdat ze woeden op plaatsen waar ze normaal amper voorvallen

Het is belangrijk om aan te stippen dat natuurbranden een normaal onderdeel zijn van de ecologie in Californië, van de naaldbossen in de Sierra Nevada tot het chaparralstruikgewas in het zuiden.

Periodieke branden ruimen rottende vegetatie op, herstellen voedingsstoffen in de bodem en helpen planten te ontkiemen. Maar door door van nature voorkomende branden te onderdrukken, heeft zich brandstof opgehoopt in bossen en struikgewas, waardoor het gevaar toeneemt wanneer de wildfires ontbranden.

Mensen bouwen ook dichter bij gebieden die vatbaar zijn voor natuurbranden. Dat vergroot ook weer de kans op het starten van branden en verhoogt de schade. Mensen hebben ook invasieve plantensoorten geïntroduceerd, zoals eucalyptusbomen, die zich door heel Californië hebben verspreid en gemakkelijk ontbranden.

En het verbranden van fossiele brandstoffen stoot broeikasgassen uit die de planeet opwarmen, waardoor de hoeveelheid vegetatie die kan verbranden toeneemt.

Redwoods

Zelfs wanneer je al deze dingen in acht neemt, vallen sommige van de huidige branden in Californië op omdat ze woeden op plaatsen waar ze normaal amper voorvallen.

Enkele van de meest opvallende branden op dit moment zijn die in Californische redwoods aan de kust. Omdat die kustbossen onder invloed staan ​​van door de zee bepaalde weersystemen, zijn ze veel koeler en houden ze meer vocht vast dan de dennenbossen van de Sierra Nevada en andere landinwaarts gelegen gebieden.

wildfires in Californië

Branden in die kustbossen vallen wel voor en veel soorten bomen die er staan hebben zich aangepast aan vuur, maar in de zomer ontbranden ze zelden.

Dat ze nu in brand staan, is opmerkelijk. Het is het resultaat van hoge atmosferische druk over het gebied waardoor warmte zich kon ophopen en het verkoelende effect van de oceaan overweldigde. De kustgebieden zijn daardoor ongelooflijk droog, ongelooflijk heet in vergelijking met normaal.

Volgens wetenschappers is dat alweer een bewijs van de gevolgen van de klimaatverandering. En ze voorspellen dat de nu nog als uitzonderlijk bestempelde omstandigheden steeds vaker gaan voorvallen.

De rol van COVID-19

Ook de COVID-19-pandemie speelt haar rol in de huidige brandmalaise in Californië.

Californië vertrouwt voor een stuk op gevangenisarbeid om natuurbranden te bestrijden. Gevangenen krijgen tussen de 2 en 5 dollar per dag betaald, plus 1 dollar extra per uur bij het bestrijden van een brand.

wildfires in Californië

Maar met ernstige uitbraken van COVID-19 in de gevangenissen van de staat zijn een pak gevangenen vrijgelaten om het risico door besmetting door overbevolking in de instellingen te verlichten. Andere gevangenen die doorgaans ingezet worden, kunnen niet helpen omdat ze in quarantaine zitten. Het beschikbare brandweerpersoneel van gevangenen is door die twee zaken bijna gehalveerd.

Het reguliere brandweerkorps heeft af te rekenen met aanvullende voorzorgsmaatregelen door COVID-19 die hun werk een pak lastiger maken. Brandweerlieden zijn ingedeeld in kleine bubbels, waar ze alleen met elkaar leven en werken, om de overdracht van het coronavirus te helpen beperken.

In de basiskampen waar die brandweerlieden verblijven, is ook een pak minder plaats wegens meer ruimte aangewezen voor arbeiders om sociale afstand te bewaren.

Het zal nog weken duren om de huidige branden te doven – momenteel is nog geen 10 procent onder controle. De volgende weken zijn ook degene waar de herfstwinden de kop opsteken en die kunnen de vlammen opnieuw verspreiden.

De staat kampt ook met een budgettaire crisis, door een economische vertraging als gevolg van een pandemie. Dat heeft ertoe geleid dat sommige onderhoudsmaatregelen voor brandpreventie gewoon niet meer gebeuren.

Wat betreft de Californiërs die de branden ontvluchtten, heeft COVID-19 het moeilijker gemaakt om evacuaties en schuilplaatsen te coördineren.

De afnemende luchtkwaliteit door de bosbranden is ook een bedreiging voor mensen met COVID-19, aangezien blootstelling aan luchtverontreiniging de luchtwegen kan beschadigen en mensen vatbaarder kan maken voor luchtweginfecties. En extreme hitte verergert ook de gevolgen van COVID-19 voor de volksgezondheid, aangezien mensen meer tijd samen in besloten ruimtes doorbrengen om de hitte te vermijden.

Erger lijkt bovendien op komst. Het zal nog weken duren om de huidige branden te doven – momenteel is nog geen 10 procent onder controle. De volgende weken zijn ook degene waar de herfstwinden – de Santa Ana-winden in het zuiden en de Diablo-winden in het noorden – de kop opsteken en die kunnen de vlammen opnieuw verspreiden.

Corona Virus Update

  • Wereld
  • Aantal
    besmettingen
    30.170.390
  • Aantal
    doden
    946.001
  • België
  • Aantal
    besmettingen
    97.976
  • Aantal
    doden
    9.936

Biden vs Trump
AMERIKAANSE VERKIEZINGEN
Volg het hier LIVE elke dag