Roof food: Stadslandbouw in coronatijd

Het Gentse stadslandbouwproject Roof Food is ongewild de motor aan het worden van een opflakkering van stadstuinbouw.

Roof Food, gelegen in het Gentse bedrijvencentrum De Punt, kweekt op het dak honderden soorten groenten en kruiden van bijzondere rassen. In de stedelijke moestuin zijn wel 250 soorten tomaten te vinden. Bedenkster Sabien Windels, die de coöperatieve vennootschap in 2015 oprichtte, zag twee manieren om er een bedrijf van te maken: een dakrestaurant waarbij de gasten de ingrediënten ter plaatse uitkiezen, en catering aan bedrijven. Het foodconcept wekte zoveel belangstelling dat Windels ook als consultant advies geeft over hoe je een dakmoestuin aanlegt.

Oprichtster Sabien Windels en dakboer Jonathan Van Houtte van Roof Food. Foto: Roof Food

Aanpassen

Maar toen brak de coronacrisis uit en zag Roof Food, net als duizenden andere horecazaken, zijn volledige business stilvallen. ‘Het is raar om te zeggen, maar de crisis was in zekere zin een positieve ervaring voor mij’, zegt Windels. ‘Ze legt veel bloot van wat niet goed zit: in onze samenleving en in ons bedrijf. Eind maart moesten we beslissen: hoe gaan we ons aanpassen?’

Windels koos voor een vrij radicale koerswijziging. Geen dakdiners meer en ook geen catering. Ze herpositioneert Roof Food als moestuinwinkel. De eerste test vorig weekend noemt ze meer dan geslaagd. Op drie dagen tijd bezochten 150 klanten de daktuin – ‘onze toonzaal van 500 vierkante meter’ – en iedereen deed een bestelling. Het aantal klanten wordt beperkt tot 15 per keer. ‘We willen een aangename winkelervaring, waarbij de klant vragen kan stellen.’

Lokale consumptie

De handelsingenieur, in een vorig leven IT-analist, wijst erop dat Roof Food ook met de nieuwe focus trouw blijft aan zijn missie. ‘Die is: de stad eetbaar vergroenen. Alleen koken we nu zelf niet meer, maar geven we de mensen de ingrediënten. We passen goed in de trends die de coronacrisis versterkt heeft: zelf tuinieren en lokaal kopen. De coronacrisis verplicht ons allemaal om lokaler te consumeren.’

De daktuin van Roof Food. Foto: Roof Food

De koerswijziging heeft gevolgen voor de medewerkers in de oude activiteiten. ‘We speelden al een tijdje met het idee om de catering af te bouwen. Corona heeft dat versneld. We hadden twee koks vast in dienst. Dat hebben we stopgezet, maar dat staat eigenlijk los van corona. Het boeren, de adviesdiensten én de horeca-activiteiten, het werd allemaal wat veel.’

De crisis heeft dus geleid voor een duidelijker focus voor Roof Food, besluit Windels. Keren de dakdiners dan nooit meer terug? ‘Niet op korte termijn. Misschien later in de zomer. Maar hiervoor gaan we samenwerken met externe chefs. Al onze aandacht gaat naar de uitbouw van onze dakshop.’