‘De natuur is de grootste bioterrorist die er is’

Zijn kerstboom staat nog altijd in zijn bureau, want hij heeft nog geen tijd gehad om hem fatsoenlijk af te breken: viroloog Marc Van Ranst is sinds de uitbraak van het coronavirus een drukbezet man. COVID-19 is niet zijn eerste pandemie en vermoedelijk ook niet zijn laatste, en als showrunner van het coronaverhaal is hij uitstekend geplaatst om een aantal zaken in perspectief te zetten. Wat komt er op ons af? Wat liep er mis in ons land? Waarom heeft COVID-19 zo erg in rusthuizen toegeslagen? En welke lessen moeten we daaruit trekken?

We zien Van Ranst in het Rega Institute for Medical Research, het wetenschappelijk onderzoeksinstituut dat verbonden is aan de Katholieke Universiteit Leuven. Het is een samenwerkingsverband van de faculteiten geneeskunde en farmacologie dat werd genoemd naar Henri Joseph Rega, een professor aan de Leuvense universiteit in de 18de eeuw.

In de nieuwbouw op de universitaire onderzoekscampus Gasthuisberg is een lab-in-a-box waar de klok rond ziekteverwekkende micro-organismen bestudeerd kunnen worden. Er zijn onderzoekszones voor de vier bioveiligheidsniveaus. In niveau 4, de hoogste norm mondiaal, kan bijvoorbeeld het ebolavirus onderzocht worden. En het SARS-CoV-2-virus dat COVID-19 veroorzaakt.

In een wereld van Hollywoodpandemieën, Amerikaanse verdachtmakerij en met complotten gestookte paniekzaaierij zou je verwachten dat er zwaargewapende soldaten op de stoep staan, of dat je het gebouw tenminste pas binnengeraakt via de nodige veiligheidspoortjes en scanmachines. Nee dus: ‘Ah, de mannen van Newsweek. Zet u maar in de foyer. Marc zal u direct wel komen halen.’