‘Corona bedreigt het functioneren van de wereld’

Arts, wetenschapper en ondernemer Paul Stoffels (58) had altijd gedacht dat de griep de mensheid ooit nog eens voor grote problemen zou stellen, maar het virus dat vandaag de wereld teistert, is nog andere koek. ‘Dit is de grootste uitdaging van mijn carrière.’

Hij is de tweede in bevel bij Johnson & Johnson, ’s werelds grootste farmaceutisch bedrijf, waar hij als chief scientific officer 15.000 wetenschappers aanstuurt en over een onderzoeksbudget van zo’n 10 miljard euro kan beschikken. Als de wereld op grote medische narigheid afstevent, weten wereldleiders dus wie ze moeten bellen: Kempenaar Paul Stoffels, geboren in Achtel (Rijkevorsel). Zelfs president Trump nodigde Stoffels bij het begin van de coronacrisis in de Verenigde Staten uit in het Witte Huis.

Paul Stoffels, ooit bij dochterbedrijf Janssen Pharmaceutica aan boord gehaald door dr. Paul Janssen, is dan ook een naam die klinkt als een klok in farmaland. Hij ontwikkelde samen met Rudi Pauwels (Biocartis) de eerste en nog altijd best werkende aidsremmer. In zakenman Bill Gates en voormalig directeur van UNAIDS Peter Piot vond hij medestrijders bij de nooit aflatende strijd tegen infectieziektes in Afrika, en ook toen het continent door ebola getroffen werd, gaf Stoffels het beste van zichzelf: het was zijn bedrijf dat een geneesmiddel ontwikkelde tegen de vreselijke ziekte. Dat zal hij vandaag in versneld tempo moeten overdoen: zijn bedrijf moet zo snel als mogelijk een vaccin maken tegen COVID-19. Een gesprek over de strijd die nog lang niet gestreden is en de uitdagingen waarvoor de mensheid vandaag staat.

‘We moeten nóg veel sneller reageren. Plan for the worst and hope for the best'

Paul Stoffels